Ansa Jose | January 2023

Dream  1

Yugmita  kept  thinking  about  her  nightmares  while  she  hung  the  fresh-flower  garlands  on  the  makeshift  tin  rod  fixed  on  the  top  of  her  cart.  The  cart  shook  as  she  leaned  over  it  while  extending  her  right  arm  to  reach  the  height.  It  was  about  to  topple,  but  she  managed  somehow  to  hold  it  with  her  left  hand.  The  golden  Kada  on  her  hand  shone  brightly  against  the  dark  oily  surface.  The  sweat  made  the  contrast  intense.

After  hanging  all  the  garlands  one  by  one  carefully,  she  checked  whether  the  wheels  of  the  cart  were  secured  in  place.  From  the  rack  below,  she  took  the  Cycle-brand  yellow  incense-stick  packs  and  candle  packets  and  arranged  them  in  the  front  row  of  the  cart,  near  the  big  bundles  of  neatly-stranded  fragrant  roses  and  Mallige.  Other  than  the  banana  leaf  bundle,  everything  else  was  quite  neatly  kept,  she  sighed.

She  wanted  to  take  in  all  the  fragrance  from  those  strands  of  flowers.  The  colors  on  the  cart  got  mixed  up  with  those  on  her  printed  polyester  saree.  She  sprinkled  water  over  the  red  rose  strands  with  her  bare  hands  and  checked  them  tenderly  for  their  freshness.

And,  the  thoughts  came  back,  giving  a  sharp  pain  of  fear  in  her  abdomen.  Initially,  she  never  had  a  chance  to  hover  over  such  things.  She  used  to  almost  forget  all  her  dreams  amid  her  busy  day.  But  then,  it  started  repeating—like  a  deja  vu—and  thus,  she  grew  increasingly  anxious.  It  had  been  a  while,  and  she  could  not  remember  exactly  when  it  all  started.  And  more  strangely,  those  recurring  visuals  seemed  way  too  familiar.

…  The  butcher’s  knife  had  a  crimson,  greasy  shiny  edge  skillfully  sliding  over  the  fresh  flesh…

The  Kada  that  the  knife-bearer  was  wearing  was  all  hers,  Yugmita  thought,  the  only  gift  from  her  late  mother.  The  ever-stained  tiled  walls,  splashed  with  blood  droplets  and  flesh  crumbs,  were  so  familiar.  Yugmita  could  almost  smell  the  fresh  flesh  from  that  dark  room  when  she  heard  the  shrill  voice  of  a  young  girl.

“Akka,  how  much  for  Mallige  poo?”

She  was  taken  aback  for  a  moment;  but  pulling  together  her  senses,  she  said,  “30  rupees  per  cubit.”

“Akka,  give  me  for  25.  I  have  only  that  much.”

She  looked  at  the  skinny  shabby  figure  standing  in  rags  with  an  expressionless  face  and  measured  one  cubit,  coiled  it  with  her  hands,  wrapped  it  neatly  with  the  smallest  piece  of  the  banana  leaf,  and  handed  it  over  to  the  girl.  Once  the  girl  turned  to  leave,  Yugmita  looked  at  the  5-rupee  coin  and  the  wrinkled  20-rupee  note.  She  closed  her  eyes  for  a  moment  and  whispered,

Velankkanni  amma  kanniye,  neeye  thunai  thaye.”

The  visuals  of  stained  currency  notes  and  the  shining  knife  edge  flashed  for  a  second  once  again,  and  she  opened  her  eyes  with  a  shiver.  Wiping  away  the  sweat  on  her  face  with  the  pallu,  she  kept  the  money  in  the  box  hidden  below  the  banana  leaf  bundle.

The  sea  waves  were  dueling  and  cuddling  with  each  other,  and  the  Lady  of  the  shrine  was  silent  and  calm.  Yugmita’s  diamond-studded  nose  pin  was  shining  in  the  sun.

Dream  2

Yugmita  kept  on  thinking  about  her  dream  while  honing  her  heavy  knife  one-handedly.  Every  time  she  pulled  the  knife  towards  her,  she  pushed  it  forth  with  double  the  force,  yet  the  golden  Kada  on  her  left  hand  seemed  to  have  overcome  all  this  rough  handling  and  more.  It  shone  against  her  dark  oily  skin  even  inside  the  dim  room.

“O,  muddlehead,  show  some  respect.  Kill  it;  don’t  harass.”

She  shouted  across  the  counter  at  the  boy  sitting  at  the  adjacent  table,  struggling  with  a  broiler  chicken.

“Just  one  cut,  that’s  it.  Give  the  right  shot.”

“Now!”  After  a  pause,  she  shouted  more  aggressively.

“From  morning,  the  moron  eats  my  brain”,  she  muttered.  Her  blood-smeared  printed  polyester  saree  was  damp  in  sweat  as  she  was  chopping  the  chicken.

“Cut  it  into  chikku  pieces,  Akka,”  said  the  bald  man  in  a  printed  lungi  and  a  striped  t-shirt.

Theriyum,  Anna.  Yours  is  a  regular  takeaway  from  here.  Nalla  theriyum,”  she  said,  mocking  a  smiling  face  without  changing  her  tone.

She  chopped  more  rigorously.  But,  her  mind  was  filled  with  the  pleasant  fragrance  of  roses,  incense,  and  fresh  jasmines.  She  was  thinking  about  the  Kada  the  other  woman  wore  in  her  dreams.

It  was  hers,  the  only  legacy  from  her  late  mother.  It  was  still  on  her  left  arm.  Yugmita  had  vivid  visuals  by  then,  as  it  had  been  quite  a  while  since  she  was  seeing  them  in  her  dreams.  Almost  every  day!  The  flowers  made  her  mad  as  she  was  surrounded  by  dry  blood  clots  and  a  nasty  smell!

“And  the  muddlehead  does  not  even  clean  the  place  properly,”  she  thought.  “Those  red  roses  are  so  fresh,”  she  grumped  without  a  sound.

“O,  be  careful,  you  stupid!  You  nearly  chopped  off  your  toes,  muttala!”

The  boy  was  startled  more  by  her  voice  than  the  clang  of  his  fallen  knife.  He  was  trembling  with  fear  while  bending  to  recover  the  knife  but  was  suddenly  stopped  by  her  voice  again.

“Leave  it.  Now!  Go  clean  the  basins.  Go!”  That,  he  knew  well,  was  a  verdict  from  her,  and  it  was  the  everyday  story.  He  collected  all  three  cracked  dirty  basins  shattered  on  the  ground  and  went  in  silently.

The  bald  man  looked  a  little  nervous  now  while  he  extended  his  hand  to  collect  his  packet  that  was  savagely  packed  with  a  yellowed  newspaper  sheet.  She  grabbed  the  money  from  him  after  wiping  the  bloodstains  roughly  in  her  saree.

She  closed  her  eyes  to  thank  the  Lady  of  Good  Health  but  couldn’t  hold  it  enough  as  she  saw  the  roses  again.  She  thrust  the  notes  inside  the  pallu-knot  and  started  honing  her  knife,  crumbling  her  teeth.

The  waves  of  the  sea  were  cuddling  joyously  here  while,  somewhere  else,  they  were  dueling  mercilessly,  and  the  Lady  of  the  shrine  stood  there,  silent  and  calm.  Yugmita’s  diamond-studded  nose  pin  kept  on  shining  inside  the  dark  room.

_________________________

Ansa Jose is a Bangalore based freelance content writer from Kerala, India.  With two Master’s Degrees under her belt (Journalism and Literature), she previously taught at the Department of Journalism, Calicut University, and a few other colleges, and has also worked as a content writer and copy editor in Bangalore. She is also a passionate dancer, and runs a YouTube channel.

_________________________

Photo via Unsplash

Find The Mean Journal on Instagram @MeanPepperVine

Tagged in:

,